Visionary, Defiant and Resilient: Bahrain’s Dissenting Women


The Gulf State of Bahrain is known for its extravagance. Gloating over multi-million dollar investments in tourism, sports and banking, the kingdom does not shy away from showing off with the Grand Prix races, or celebrity visitors the likes of Kim Kardashian. This alone, makes the Kingdom look like a miracle of some sort to many who associate the Middle East with subsequent failures, instability and conflict.
However, what does not make international headlines anymore is a resilient and defiant social movement and creative forms of civil disobedience challenging the kingdom’s legitimacy and holding it accountable to its human rights violations. For decades, but especially since the uprising of 2011, Bahrain housed a call for democracy and fundamental rights, which consequently led to thousands of people jailed and tortured - some even to death. Many continue to be jailed for merely advocating for democracy and fundamental rights. Two things Western democracies have ample support for in theory but not so much in practice, especially outside their borders. The US, and UK, and many other EU states, are the biggest enablers of Bahrain in arms and trade.
But so called Western democracies are not Bahrain’s only supporters. In June 2016,UN Women accepted money from the Bahrain royal family to launch the HRH Princess Sabeeka Bint Ibrahim Al Khalifa Global Award for Women Empowerment, despite the fact that Bahrain continues to systematically target women human rights defenders who are at the forefront of a committed struggle for fundamental rights and justice.
As endemic to any professional in the non-profit world, I have the privilege to travel around the world and talk about my inspiring partners in Bahrain, the majority of whom are women, who shift tides and waves with their committed activism. Each time, wherever the topic is raised, I detect a wave of suspicion in the eyes of those who are foreign to the region, questioning the mere fact that women from the Gulf are at the forefront of a revolution against the most illegitimate regimes in the world. As challenging deep rooted orientalism and colonialism which portrays women of the Gulf and the wider Middle East as subordinate and suppressed, and also the many systematic ways in which they are prevented from carrying out their legitimate human rights activism, has now turned into a routine exercise - allow me to illustrate.
One of Bahrain’s inspiring women’s rights defender, writer and blogger Ghada Jamsheer remains in jail since she was detained on 15 August 2016 at Manama airport in Bahrain. Ghada, President of the Women’s Petition Committee (WPC), has been sentenced as a result of her tweets about corruption allegations at King Hamad hospital, which is run by a member of the Royal family. As of today, she has not been released from Isa Town Detention Centre for Women, notorious for poor health conditions and ill-treatment. Two hundred people have signed a petition to help free Ghada. Ghada, a single mother who is in poor health, is a fierce and strong advocate for fundamental freedoms in Bahrain and will be before an appeals court on November 7th.
Bahraini human rights defenders face prison or exile if they speak out - and the grip of control on their work has tightened in recent months. Travel bans are used as a repetitive tactic to destabilize and demoralize human rights activists in Bahrain, and make them feel claustrophobic in their own homes. At least two dozen human rights defenders and members of organized civil society have been banned from travel since June. Nedal Al-Salman, Head of International Relations for the Bahrain Center for Human Rights (BCHR), is a renowned activist who provides advocacy support for women and children. Nedal has not been permitted to leave Bahrain since 29 August 2016. The travel ban deliberately prevented her from participating in the 33rd Session of the UN Human Rights Council, during which she was going to call for international action to immediately and unconditionally release all human rights defenders, and to expose human rights violations.
Travel bans are clearly part and parcel of a trend to target women human rights defenders. On 27 August 2016, Bahrain’s authorities banned human rights defenderEbtisam Al-SaaeghNetworking Officer for Salam for Democracy and Human Rights, from entering Saudi Arabia through the causeway from Bahrain. On 22 August 2016, BCHR reported that Enas Oun, Head of BCHR’s Monitoring and Documentation team, was prevented from flying to a human rights workshop in Tunisia. Additionally, on 29 June 2016, the authorities at the airport prevented journalist and torture survivor,Nazeeha Saeed, from traveling. Subsequently, on 17 July 2016, Nazeeha was summoned to the Public Prosecution where Bahrain’s Information Affairs Authority (IAA) accused her of allegedly “practising journalism without a permit.” On 13 June 2016, Jalila Al-Salman, Vice-President of the dissolved Bahrain Teachers Society, was prevented from traveling to Oslo to receive the 2015 Arthur Svensson Prize in recognition of her union activism and commitment to human rights. She was allegedly tortured when she was jailed for her activism in 2011.
Before the travel bans mounted, on 06 June 2016, Zainab Al-Khawaja arrived in Denmark with her two children after she was forced to leave Bahrain, following threats of prolonged jail sentences. Zainab was released from prison on 31 May 2016, where she was kept with her 15-month-old son Abdulhadi alongside other inmates with Hepatitis C. The government attempted to demoralize her as a mother, by subjecting her son to concrete health risks. Her sister Maryam Al-KhawajaCo-Director of the Gulf Centre for Human Rights (GCHR), already lives in Denmark in exile facing a one-year prison sentence and four other cases if she returns to Bahrain.
On Bahrain’s crackdown targeting dissenting women, Maryam Al-Khawaja said, “The Bahrain regime loves to promote itself as progressive for international legitimacy - especially on the issue of women. But the one time there is no gender-based discrimination is when it comes to the targeting of defenders. Using both conventional and unconventional tools, the regime continues to target WHRDs; and much of it is because allowing them the space to speak challenges the very image they are trying to sell abroad.”
Maryam is right. Bahrain’s Foreign Minister openly flaunts the authority of the United Nations High Commissioner on Human Rights, saying in June, “we will not waste our time listening to the words of a high commissioner who is powerless.” When evidence points to the contrary, it’s hard to comprehend how anyone could believe the words of the Foreign Minister, who said in September at the 33rd session of the UN Human Rights Council, that Bahraini women have made great achievements. He noted that Bahraini women have been appointed to the UN Commission on the Status of Women (CSW) and the Executive Board of UN Women, a fact that has had very little positive influence on the lives of women human rights defenders in Bahrain.
Bahrain’s attempts to intimidate women are not new. During the popular uprising in 2011, Bahraini women were at the forefront of cyberactivism through online blogs,Twitter, and other social media outlets, not only exposing day-to-day human rights violations on the streets, but also calling for international solidarity to reclaim their rights and freedoms. Their citizen journalism contributed to global attention for the pro-democracy demonstrations where formal media outlets failed. The Kingdom attempted to silence resilient women through arrest, detention, and imprisonment where no fair trial existed. Authorities tortured human rights defenders in the prisons; and women in particular were subjected to sexual assault and forced removal of the hijab. BCHR hasdocumented the arrest of more than 300 women since 2011, including human rights defenders, doctors, teachers, poets, and students, many of whom endured inhumane treatment while in detention.
So one must ask: How do we envision the next decade of the Middle East, if we don’t side with human rights defenders in Bahrain and the wider Gulf? Bahrain’s resilient and dissenting women advocate for justice and rights in Bahrain and the wider region at the cost of their own safety and wellbeing. What is of grave concern is they do this while being largely ignored by the international community. Let’s spell it out loud and clear: there is no long term peace and stability for the region if there is no direct and strategic support to its most socially conscious citizens. These committed women and the wider communities they are a part of are the backbone of hope in the Gulf, and wider MENA.


Iranian child bride spared execution for killing abusive husband because she was pregnant now faces being hanged after giving birth to a stillborn


  • Zeinab Sokian was sentenced to death for the 2012 murder of her husband, when she was just 17
  • She married another prisoner in jail and fell pregnant but gave birth to a stillborn baby last month 
  • Iranian law punishes intentional murder with death but prohibits the execution of a pregnant woman

An Iranian child bride could be hanged within weeks after she was sentenced to death for allegedly murdering her abusive husband.
Zeinab Sokian was sentenced to death for the 2012 murder of her husband, when she was just 17. 
However, Zeinab married another prisoner while in jail and fell pregnant, and as Iranian law prevents pregnant women from being executed her death sentence was delayed.

However, on September 30 she gave birth to a stillborn child in Euromieh central prison in northern Iran, meaning she could now be put to death within weeks.




TPI ha raccolto in esclusiva la testimonianza di un ex membro dei Servizi segreti siriani che ha raccontato come funzionano interrogatori e torture nelle carceri siriane
Io, ex membro dei Servizi segreti di Assad, vi racconto le torture nelle carceri segrete siriane
Una delle immagini della mostra che si è tenuta al Maxxi di Roma sulle torture nelle carceri siriane.
ESCLUSIVO, di Asmae Dachan – “Ho immaginato che le mie figlie fossero lì a guardarmi e così ho preso la mia decisione. Qualcuno può pensare che io sia un pazzo o un vigliacco, ma non mi importa. Preferisco dare alla mia famiglia un pezzo di pane secco che pane imbevuto del sangue degli innocenti”.
È una sera tranquilla a Istanbul, le strade sono piene di gente e ci sono militari ovunque. Anche l’uomo siriano che ho di fronte a me lo era; ricopriva un incarico importante all’interno delle mukhabarat jawiye di Aleppo, uno dei più temibili rami dei Servizi segreti dell’aviazione siriani.
Adesso è un disertore, un condannato a morte che si nasconde in Turchia cercando una nuova vita per se stesso e per la sua famiglia. Lo chiameremo Abdullah, un nome di fantasia.
Mentre parliamo si accende una sigaretta dopo l’altra, è nervoso, si guarda intorno e mi confessa che ha sempre la sensazione di essere seguito. Come tutti i siriani porta il lutto nel cuore, ma porta anche il peso della paura. Paura che non ci sia un posto al mondo dove possa sentirsi al sicuro dalla vendetta del regime. Decide di farsi intervistare perché vuole che qualcuno raccolga la sua denuncia, il suo testamento.
Perché parla di testamento? Teme che possano trovarla anche qui?
“Le esecuzioni mirate contro i siriani sono all’ordine del giorno. Giornalisti, attivisti per i diritti umani e anche militari disertori sono stati raggiunti da sicari e uccisi anche se erano in Turchia o in Libano. Io non ho paura per me stesso, ma per le mie figlie e mia moglie”. 
Che ruolo ricopriva all’interno dei Servizi segreti?
“Il mio ruolo era di tipo amministrativo. Nel sistema siriano dagli uffici delle mukhabarat jawiye passano tutte le pratiche che riguardano la vita privata dei cittadini, ma anche le questioni di stato. Dalle licenze per aprire un negozio al rilascio dei passaporti, noi sapevamo vita, morte e miracoli di tutti. Monitoravamo gli scambi di e-mail in rete e avevamo pieno accesso alle intercettazioni telefoniche. Al nostro comando lavorano anche molti civili, in particolare gli autisti dei taxi e dei bus. Posso dire che il 90 per cento di loro è un nostro informatore. Oltre ai civili, con noi collaborano anche forze paramilitari, le cosiddette ‘lijian shabiye’ (in italiano 'coordinamenti popolari'), e i shabbiha, miliziani al soldo del regime che eseguono, per 70mila lire mensili, ‘i lavori sporchi’ e che formalmente non esistono. Alla nostra divisione sono inoltre affidati gli interrogatori, e la tortura fa parte dei metodi convenzionali. Io mi sono sempre occupato del coordinamento delle attività di sorveglianza”. 
Cosa è cambiato con l’inizio della rivolta anti-governativa?
“Quando sono cominciate le proteste, ci hanno proposto incentivi per andare nelle strade a monitorare i cortei, individuarne i promotori, arrestarli e ucciderli. Abbiamo iniziato a organizzare retate nei campus universitari e posti di blocco ovunque. Bastava un semplice sospetto per malmenare qualcuno, costringerlo a pagare tangenti per essere rilasciato e arrivare persino a togliergli la vita. Durante gli interrogatori, chiunque tra di noi riuscisse a strappare una confessione per legami e atti di terrorismo otteneva un compenso. Così il terrorismo è diventato un business; più confessioni venivano estorte, più si veniva pagati e si aveva la possibilità di salire di grado. Si ricorreva sistematicamente alla tortura per costringere i malcapitati ad ammettere colpe che non avevano. Anche donne e bambini sono spesso stati costretti ad affermare di appartenere a cellule eversive e criminali. Col tempo hanno iniziato a lavorare nella nostra divisione anche militari russi e iraniani, che però avevano stanze blindate e per noi inaccessibili”. 
Anche lei partecipava a questi interrogatori?
“Ho sempre cercato scuse per evitare di entrare nelle stanze degli interrogatori o partecipare alle retate. Quando le scuse non bastavano, pagavo un mio superiore per farmi esonerare, finché la mia posizione non ha iniziato a destare sospetti. Un giorno uno dei capi della divisione mi ha chiesto come stavano mia moglie e le mie figlie e mi ha detto che sarebbe stato spiacevole se fosse accaduto loro qualcosa. Era una minaccia a tutti gli effetti. Ho capito che dovevo agire e ho accettato di prendere parte a una hafla(letteralmente festa, ndr), cioè al pestaggio a sangue di un nuovo detenuto. Era un giovane di 18 anni. Lo abbiamo riportato in cella ormai esanime. Le sue urla non potrò mai dimenticarle, né quegli schizzi di sangue che arrivavano ovunque. Io non l’ho picchiato, ma gli tenevo ferme le mani e lo insultavo per sembrare credibile. I colleghi sembravano iene assatanate”. 
Quali erano le condizioni di vita dei detenuti?
“Terribili, disumane. Chiunque finisse nelle mani delle mukhabarat veniva dato per disperso o per morto. Celle di 1,80 metri quadri per dodici detenuti, cibo e acqua razionati; non c’erano cure mediche, né luce. Le donne e anche alcuni ragazzi subivano lo stupro sistematicamente, anche attraverso l’inserimento nelle parti intime di corpi contundenti. Se uno di noi voleva compiacere il suo superiore gli portava le detenute più belle, giovani e possibilmente vergini perché ‘le inaugurasse’ lui. Poi venivano riportate in cella, ormai alla mercé di tutti. Un mio superiore mi ha costretto a scendere nelle segrete ogni mattina per fare rapporto su quelli che chiamava ‘i cani schiattati’, il modo atroce con cui venivano definite le vittime che morivano a seguito delle torture e delle privazioni. Spesso i corpi restavano per giorni nelle celle e si decomponevano di fronte agli altri detenuti; altre volte finivano nelle fosse comuni, o venivano lasciati lungo l’autostrada dagli shabbiha. Raramente rimandavamo le salme alle famiglie, e quando lo facevamo era solo dopo aver sigillato le bare col piombo per impedire che venissero aperte e aver compilato falsi certificati medici che indicavano morte per infarto o ictus. Nessun detenuto veniva chiamato per nome, erano tutti numerati come bestie”. 
Cosa l’ha spinta a lasciare il suo incarico?
“Il primo giorno in cui ho partecipato a un pestaggio è morta per sempre una parte della mia umanità. Ho immaginato che le mie figlie mi stessero guardando e così ho preso la decisione di fuggire, cercando di non farmi scoprire per non finire io stesso in cella, o con una raffica di kalashnikov sulla schiena, come era accaduto ad altri colleghi. Era difficile organizzare una fuga, ma un giorno, mentre ero a lavoro, sono stato avvisato da un collega che la mia casa era crollata sotto un bombardamento. Ho sentito che era una punizione divina per non aver trovato il coraggio di difendere quelle vittime. Sotto le macerie del palazzo c’era mia moglie, le bambine erano dai nonni. È rimasta semi paralizzata, la sua schiena completamente ustionata. Sono riuscito a ottenere alcuni permessi per starle vicino e prendermi cura di lei, potendo così allontanarmi dal lavoro senza destare sospetti. In questo modo ho organizzato la nostra fuga all'estero. La cosa peggiore è che il velivolo che ha bombardato la mia casa è partito dalla nostra stessa divisione. Io ero complice di quella violenza”.